TOEFL vs. IELTS – ¿Cuál es más fácil?

Si te has decidido a estudiar en el extranjero, ya sea una carrera, un máster o un doctorado, sabrás que existe un gran abanico de posibilidades para demostrar tu nivel de inglés en el ámbito académico, y esto te lleva a preguntarte: ¿qué certificado es el más adecuado para mis necesidades? En definitiva, ¿cuál es más fácil? Desde que empezamos a estudiar inglés en la escuela oímos hablar de los exámenes de inglés ofrecidos por la Universidad de Cambridge: “el First“, “el Advanced” y “el Proficiency” (existen otros certificados de menor nivel o más específicos que son menos conocidos, como el PET o el KET, pero que también son de Cambridge). Sin embargo, en el ámbito universitario principalmente existen dos certificados de inglés aceptados por casi todas las universidades: el TOEFL iBT® y el IELTS, unos exámenes sobre los que la mayoría no hemos oído hablar hasta que hemos llegado a la universidad o pedimos una beca para estudiar en el extranjero. En este artículo te explico cuáles son sus principales diferencias para que puedas decidir qué examen se adapta mejor a tus propias necesidades.

TOEFL iBT® (Test of English as a Foreign Language – internet based)

El TOEFL iBT®, examen creado en el año 1964, es una marca registrada por Educational Testing Service (ETS), una de las mayores organizaciones sin ánimo de lucro privadas en Estados Unidos dedicada a la organización de pruebas y evaluaciones en el ámbito educativo. Existen dos modalidades del mismo examen, en función a si la prueba se realiza a través de un ordenador (internet-based) o de modo presencial (paper-based). De todos modos, esta distinción no debe llevarte a engaño: la modalidad internet-based, si bien se realiza a través de un ordenador, también es presencial, ya que hay que acudir a uno de sus centros de evaluación. A raíz de la pandemia de la Covid-19, en 2020 ETS lanzó el TOEFL iBT Special Home Edition, modalidad que ofrece la opción de realizar el test desde casa, aunque en principio se trata de una modalidad con fecha de caducidad: 30 de septiembre de 2020.

Logo de Educational Testing Service (ETS), con sede corporativa en Princeton, Nueva Jersey (EEUU).

Precio

El examen tiene un coste de 250 USD (dólares estadounidenses), de modo que a la hora de pagar también debes tener en cuenta qué tipo de tasas aplica tu banco a la hora de realizar pagos en otras divisas.

Aceptación

Según la página web oficial de ETS, el TOEFL iBT es aceptado por más de 11.000 universidades y otras instituciones, en más de 150 países en todo el mundo. Además, es una opción muy popular para la obtención de visados en países como el Reino Unido o Estados Unidos, para los que hay que acreditar un nivel mínimo de inglés. A pesar de haber salido a la luz varios escándalos relacionados con fraude en el proceso de realización y validación de los exámenes ofrecidos por ETS, entre los que destaca una investigación realizada por la BBC en el año 2014, o la detención de 5 personas en 2019 por realizar el examen TOEFL en nombre de otras personas que querían obtener un visado de estudiante pero no podían alcanzar el nivel mínimo, la inmensa mayoría de universidades e instituciones educativas siguen aceptando el TOEFL iBT® como prueba de inglés válida.

Estructura del examen

Está dividido en cuatro secciones: Reading, Listening, Speaking y Writing. En la siguiente tabla te muestro cuál es la distribución temporal de cada una de las partes y el número de preguntas o tareas.

SecciónDuraciónPreguntasDescripción
Reading54-73 minutos30-40 preguntasLeer pasajes y responder a preguntas.
Listening41-57 minutos28-39 preguntasResponder a preguntas sobre clases magistrales breves o debates en clase.
Descanso10 minutosn/an/a
Speaking17 minutos4 tareasHablar de un tema familiar y discutir un material previamente leído y escuchado.
Writing50 minutos2 tareasLeer un pasaje, escuchar una grabación y escribir tu respuesta.
Explicación de las secciones que conforman el examen TOEFL iBT®, según ETS.

Calificaciones

El propio TOEFL® tiene un sistema de calificaciones en función a la puntuación obtenida en cada una de las partes (ver tabla), pero a efectos prácticos estas calificaciones no tienen ningún valor, ya que al fin y al cabo son las universidades quienes determinan qué puntuación necesitas. La puntuación final se basa en la suma de la calificación obtenida en cada una de las cuatro partes que conforman el examen. Debido a esto, muchas universidades exigen un mínimo en cada una de las secciones, ya que, por ponernos en un caso extremo, se podría dar la circunstancia de obtener una muy buena puntuación en tres de las partes y una muy mala en la cuarta y aún así obtener la puntuación global exigida.

ReadingListeningSpeakingWriting
Avanzado24-3022-3025-3024-30
Intermedio alto18-2317-2120-2417-23
Intermedio bajo4-179-1616-1913-16
Básicon/an/a10-157-12
Por debajo del básico0-30-80-90-6
Explicación de las calificaciones del TOEFL iBT®, según la página oficial.

Resultados

Según la web oficial de ETS, a partir de aproximadamente unos 6 días después de la fecha del examen puedes ver tus resultados online, y descargar un PDF con los resultados desglosados al cabo de 8 días. Una de las ventajas que ofrece ETS es que puedes indicar a qué instituciones o universidades quieres que envíen tus resultados, hasta un máximo de 4 sin coste adicional. Estos resultados los envían entre 6 y 11 días después de la fecha del examen, dependiendo de si decides enviarlos vía online o por correo postal.

IELTS (International English Language Testing System)

El IELTS es un examen ofrecido por la Universidad de Cambridge especialmente pensado para aquellas personas que quieran estudiar o trabajar en un país angloparlante. En función a estas dos intenciones, trabajar o estudiar, existen dos modalidades de examen, el Academic y el General Training. En el contexto de universidades y becas, el certificado que se pide normalmente es el Academic, lo que vendría a ser el equivalente británico al TOEF iBTL. A diferencia del TOEFL, el Speaking del IELTS se realiza ante una persona de carne y huesos, y este se puede realizar entre una semana antes y después del día en que se realiza el resto de partes del examen, que puede ser paper-based o computer-based. En esta sección me referiré solamente al IELTS Academic, así que toda la información acerca del examen hace referencia solamente a esta modalidad.

Precio

El precio del examen depende del país y la modalidad de examen. A diferencia del TOEFL, puedes pagar las tasas en tu moneda local, lo que supone un cierto ahorro en el cambio de moneda. En España, el examen IELTS Academic tiene un coste de 223€. En esta entrada de blog encontrarás una lista completa de todos los precios por países.

Aceptación

El IELTS es un examen aceptado por un gran número de instituciones educativas en el mundo. La página oficial de IELTS ofrece un buscador de organizaciones e instituciones que te permite ver si tu universidad o institución educativa de destino acepta el examen IELTS como prueba de nivel de inglés válida.

Estructura del examen

Está dividido en cuatro secciones: Listening, Reading, Writing y Speaking. Las secciones de Listening, Reading y Writing se completan todas en el mismo día, sin descanso entre ellas. El Speaking, sin embargo, se puede realizar hasta una semana antes y una semana después de las otras secciones. En la siguiente tabla te muestro cuál es la distribución temporal de cada una de las partes y el número de preguntas o tareas a realizar.

SecciónDuraciónPreguntasDescripción
Listening30 minutos4 tareasEscuchar cuatro grabaciones y escribir tus respuestas a una serie de preguntas.
Academic Reading60 minutos40 preguntasResponder a preguntas sobre tres textos largos sacados de libros, revistas científicas y diarios que contienen elementos descriptivos, factuales, discursivos y analíticos.
Academic Writing60 minutos2 tareasEscribir acerca de una gráfica, tabla o diagrama (tarea 1) y un ensayo en respuesta a una opinión o problemática (tarea 2).
Speaking11-14 minutos3 tareasHablar sobre aspectos generales acerca de ti (parte 1), un tema asignado (parte 2) y responder a preguntas sobre el tema asignado (parte 3).
Explicación de las secciones que conforman el examen IELTS Academic, según IELTS.

Calificaciones

La puntuación final se calcula en función a la media entre las cuatro partes del examen, con un mismo peso.

ReadingListeningSpeakingWriting
Expert user9999
Very good user8888
Good user7777
Competent user6666
Modest user5555
Limited user4444
Extremely limited user3333
Intermittent user2222
Non-user1111
Did not attempt the test0000
Explicación de las calificaciones del examen IELTS Academic, según IELTS.

Resultados

Según la web oficial de IELTS, puedes consultar los resultados de tu examen 13 días (paper-based) o 5-7 días (computer-delivered) después del examen. También recibirás una copia en papel de los resultados a partir de los 13 días de realizar el examen. No queda claro, sin embargo, si el tiempo de espera es a partir del día en que se realizan el Listening, Reading y Writing, o a partir de la fecha en que se realiza el Speaking, que puede ser hasta una semana más tarde. Del mismo modo, existe la posibilidad de enviar los resultados directamente a las instituciones para las que necesitas demostrar tu nivel de inglés.

TOEFL iBT® o IELTS – ¿Cuál es más adecuado para mí?

En términos generales, ambos exámenes siguen un sistema de puntuación similar, al tratarse de exámenes únicos. La principal diferencia entre el TOEFL iBT®/IELTS y los exámenes tradicionales ofrecidos por la Universidad de Cambridge (me refiero concretamente al esquema First/Advanced/Proficiency, ya que el IELTS también lo ofrece la Universidad de Cambridge), es que el TOEFL iBT® y el IELTS son exámenes únicos que se basan en un sistema de puntuaciones, y por lo tanto, en función a la puntuación final que obtengas acreditas un nivel u otro. En este sentido internet está repleto de tablas de equivalencias, y no siempre coinciden plenamente entre sí. Del mismo modo, verás que tu universidad de destino, o programa de becas, exige puntuaciones de TOEFL iBT menores o superiores a las que exige del IELTS, fruto en cierto modo de esta falta de consenso entre las equivalencias de ambos exámenes.

Tabla comparativa entre el TOEFL iBT y el IELTS

TOEFL iBT®IELTS
NombreTest of English as a Foreign LanguageInternational English Language Testing System
Modalidadesinternet-basedpaper-based y computer-delivered
EstructuraReading, Listening, Writing, SpeakingReading, Listening, Writing, Speaking
Duración3 horas2 horas y 45 minutos
Precio$160-$250223 € (España)
Validez2 años2 años
Resultados6 días13 días
Envío a instituciones45
Tabla comparativa entre el TOEFL iBT® y el IELTS.

Según la página oficial de Education First, una puntuación de entre 95 y 120 en el TOEFL equivale al Advanced de Cambridge, o lo que vendría a ser un nivel C1 del Marco Común Europeo. Sin embargo, en las bases de la convocatoria de las becas de posgrado de “la Caixa” para el año 2020, por ejemplo, entre los requisitos de nivel de inglés, el TOEFL iBT con una puntuación de 110 se sitúa a la par de obtener el Certificate of Proficiency of English, es decir, un nivel C2 del Marco Común Europeo. Este es un aspecto importante a tener en cuenta, sobre todo si tienes un nivel de inglés que roza el mínimo exigido por la universidad de destino o programa de becas al que quieres optar. En mi caso personal, necesitaba un certificado de inglés para poder optar a una de las becas de “la Caixa” y para ser admitido en la Universidad de Oxford. La Universidad de Oxford me exigía o bien obtener una puntuación de 110 en el TOEFL iBT u obtener una puntuación de 7.5 en el IELTS. Según la mayoría de tablas de equivalencias, una puntuación de 7.5 equivale a un nivel C2 del Marco Común Europeo, lo que vendría a ser una puntuación de entre 113 y 120 en el TOEFL iBT, de modo que el nivel que me exigían con el TOEFL era inferior al nivel que exigían con el IELTS.

Lo que quiero decir con esto es que es muy importante conocer y analizar bien el baremo de equivalencias que aplica tu universidad de destino o el programa de becas al que quieres optar, ya que puedes beneficiarte del mismo en favor o bien al TOEFL iBT o al IELTS. La diferencia puede parecer pequeña o trivial, pero en las dos ocasiones en que realicé el examen TOEFL iBT obtuve unas puntuaciones de 102 y 112 (en el segundo intento tuve mucha suerte con el Writing, ya que era de una temática científica que conocía muy bien). Si me hubiera decantado por el IELTS, siguiendo la mayoría de tablas de equivalencias que sitúan una puntuación de 7.5 en el IELTS a un nivel C2 del Marco Común Europeo (en aquel momento me encontraba cursando el nivel C1.2), probablemente no habría alcanzado la puntuación que me exigía la Universidad Oxford, y probablemente no habría sido admitido en la universidad.

Otro elemento que me hizo decantar por el TOEFL iBT es que parece ser que no se le da tanta importancia al Speaking, un elemento en el que todos cojeamos si no tenemos la oportunidad de hablar inglés en nuestro día a día. Mientras que en el caso del TOEFL iBT el Speaking se realiza ante una pantalla, en el caso del IELTS se realiza en un día especial ante un examinador. Muchos estudiantes que han estudiado inglés británico en la escuela (como fue en mi caso), se decantan automáticamente hacia el IELTS por el simple hecho de que este te evalúa de inglés británico. Sin embargo, el hecho de que el TOEFL iBT esté enfocado a un inglés americano, personalmente no me supuso una dificultad añadida. En mi opinión, una mayor o menor familiaridad con el inglés británico o americano no debería hacerte decantar hacia una u otra opción, ya que con un poco de práctica (y capítulos de Friends) puedes adaptarte a ambos acentos sin mayor dificultad.

Finalmente, otro aspecto a tener en cuenta es el tiempo de obtención de tus resultados. Si andas algo apurado de tiempo y necesitas enviar tus resultados a las instituciones o universidades pertinentes lo antes posible, o no estás seguro de poder llegar a la puntuación mínima requerida en el primer intento y tienes en mente un segundo intento más adelante, debes tener muy presente que con el TOEFL iBT puedes obtener tus resultados en aproximadamente 6 días, mientras que en el caso del IELTS estos pueden tardar en llegar hasta 13 días. Si realmente no tienes prisa en obtener tus resultados, una semana de diferencia realmente no representa mayor diferencia. De hecho, el IELTS presenta la ventaja de que te permite enviar tus resultados gratis a hasta 5 instituciones o universidades, mientras que con el TOEFL iBT los puedes enviar a hasta 4.

¡Hazme saber en los comentarios tu opinión y por que opción te has decantado!

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