Cartas de referencia (universidad y becas): qué son y cómo pedirlas

Las cartas de referencia, recomendación o aval forman parte del proceso de selección en un gran número de programas de becas de grado y de posgrado, además del proceso de admisión de gran parte de universidades americanas y del Reino Unido (grado, máster y doctorado). En inglés, estas se conocen como letters of reference o letters of recommendation, y cada vez más las cartas de referencia o recomendación se están convirtiendo en un elemento más en el proceso de admisión a un programa de posgrado en España, en parte resultado de la creciente influencia anglosajona sobre nuestro sistema universitario.

En términos generales, una carta de referencia en el contexto universitario es un escrito en el que un profesor o profesora habla de manera explícita sobre las cualidades académicas y méritos curriculares de un alumno, su potencial como estudiante o, en el caso del doctorado, investigador, y por qué merece recibir tal o cual beca o ser admitido en tal o cual programa de estudios. La práctica de escribir una carta de referencia está poco instaurada en España y Latinoamérica, de modo que aún a día de hoy es posible que solicites una carta de referencia a tu profesor y no sepa exactamente cómo escribirla.

Aunque como candidato a una beca o una plaza en un grado, máster o doctorado no eres el responsable de escribir la carta de referencia (o, al menos, no deberías serlo), es importante que leas con atención este artículo e informar a tu referencia cuáles son las características que una buena carta de referencia debe reunir. En este artículo también voy a hablar acerca de los pasos a seguir a la hora de solicitar una carta de referencia y cómo hacerlo de manera que suponga el mínimo esfuerzo para tu referencia y de este modo esté predispuesta a aportar de su parte al máximo.

¿A quién debo solicitar una carta de referencia?

Una buena carta de referencia se caracteriza por ofrecer detalles personales acerca de la trayectoria del candidato y su potencial académico. Por este motivo, debes pensar en un profesor o profesora con el que hayas entablado una buena relación a lo largo de la carrera, ya que debe estar dispuesto a dedicar parte de su tiempo a hablar bien de ti por escrito, ofreciendo detalles y ejemplos concretos que informen sobre tu potencial como estudiante, investigador o profesional. Otras personas que hayan supervisado tu trabajo a nivel académico o de investigación también son buenas opciones, pero asegúrate de que al menos una de tus referencias proviene del ámbito académico/universitario. Asegúrate, además, de solicitar las cartas con suficiente antelación, como mínimo un mes antes de la fecha límite de envío.

¿Con cuánta antelación debo pedir una carta de referencia?

Una buena carta de referencia requiere tiempo de preparación, por eso es importante que la solicites con antelación, ya que no conoces la disponibilidad de tus profesores. Cuanto más tiempo y facilidades les des, mejor dispuestos estarán a escribirte una buena carta de referencia. Si tu profesor o profesora está seguro de cómo escribir una carta acorde a los estándares anglosajones, envíale artículos como este para que tenga una idea clara acerca de cómo la debe escribir. Por todo esto, es importante que solicites la carta al menos con 1 mes de antelación, para que tu profesor o profesora tenga suficiente tiempo de preparación.

¿Cómo solicito la carta de referencia?

Pongámonos en la situación de que María, una estudiante de cuarto curso del grado de Economía en la Universitat Pompeu Fabra de Barcelona, se está planteando estudiar el próximo curso un máster de economía aplicada en una universidad de Estados Unidos o Reino Unido. Para poder costearse los estudios, se ha planteado solicitar cuatro becas, para las que necesita enviar cartas de referencia. En tercero María cursó la asignatura de Fundamentos de Economía Pública con el Profesor Pérez, quien le puso matrícula de honor, así que María considera que le podría escribir una buena carta de referencia, propuesta a la que el Profesor Pérez accede con gusto.

Al solicitar una carta de referencia, es importante adjuntar a tu correo electrónico tu currículum vitae actualizado, junto a las memorias y trabajos que vayas a presentar junto a tu solicitud (o, si se da el caso, algún trabajo que hayas publicado). Karen Kelsky en The Professor Is In también sugiere preparar una tabla en excel con los datos esenciales sobre las convocatorias o programas de estudio a los que quieres optar, sobre todo si se tiene pensado optar a varias becas o universidades a la vez, ya que de este modo se facilita el trabajo a la persona que te tiene que escribir las cartas y se evita un intercambio constante de correos electrónicos. De este modo, María prepara dos tablas de excel con los datos de las becas y los programas de estudios a los que quiere optar y para los que precisa enviar cartas de referencia:

Programa de becasTemáticaFecha límitePágina webE-mail de contacto
Obra Social “la Caixa”General30/1enlacebecas@fundacionlacaixa.org
FulbrightGeneral24/04enlaceinformacion@fulbright.es
Fundación BarriéCiencias Sociales10/02enlace becas@fbarrie.org
Fundación Ramón ArecesEconomía30/03enlace info@fundacionareces.es
Programas de becas.

UniversidadProgramaFecha límitePágina webE-mail de contacto
Georgetown UniversityM.A. in Applied Economics01/05enlaceecondesk@georgetown.edu
London School of EconomicsMSc Economics27/04enlacestu.rec@lse.ac.uk
Columbia UniversityM.A. in Economics16/01enlaceecon-info@columbia.edu
New York UniversityM.A. in Economics15/01enlacegsas.admissions@nyu.edu
John Hopkins UniversityM.S. in Applied EconomicsN/Aenlaceaapadmissions@jhu.edu
Programas de estudios.

Es importante indicar el rango temático de la convocatoria, ya que en función a quién va dirigida la carta esta puede tener un enfoque más técnico o más genérico. En un programa de becas donde solamente acepten a candidatos de estudios de economía, como es el caso de las becas de la Fundación Ramón Areces, de bien seguro la comisión de selección estará formada principalmente por economistas. En cambio, el comité de selección de “la Caixa” o de la Comisión Fulbright, es muy probable que el comité de selección esté formado por profesores del ámbito de las ciencias sociales, pero no necesariamente económicas.

Puedes incluso añadir una pequeña descripción sobre el programa de becas o por qué te interesa el programa de máster de cierta universidad. Al facilitarle el trabajo a tu profesor o profesora, transmites un mensaje de seriedad y compromiso, a la que el profesor o profesora se verá obligado (en la mayoría de casos) a corresponder con su propio empeño. Las cartas de referencia son elementos importantes en una solicitud. De lo contrario, no se pedirían. Por lo tanto, es tu responsabilidad poner el máximo de tu parte para asegurarte de que quién te escriba la carta lo haga lo mejor que pueda y sepa.

¿Qué requisitos mínimos debe cumplir una buena carta de referencia?

La práctica de escribir cartas de recomendación en España difiere mucho del mundo anglosajón. Así, si bien en España puede tener más peso la persona que te escribe la carta, independientemente del contenido de la misma, en la mayoría de universidades anglosajonas tiene más peso la información u opinión que pueda aportar sobre ti la persona que te escribe la carta por encima de su cargo. Naturalmente, esto no quita que cuanto más alto sea el rango de la persona que te escribe la carta, mejor.

Cómo NO debe ser una carta de referencia:

  • Excesivamente breve (inferior a una página).
  • No contiene el membrete de la universidad o centro de investigación a la que tu referencia pertenece.
  • No especifica a qué universidad/programa/profesor va dirigida.
  • Aporta muy pocos datos concretos o personales sobre el candidato, con un tono frío e impersonal.

Ejemplo:

Una buena carta de referencia, en términos generales, debe cumplir con los siguientes requisitos:

  • Extensión de entre 1 y 2 páginas (cualquier fuente Serif con un tamaño de letra a 12 puntos y espaciado 1,5).
  • Contiene el membrete de la universidad o centro de investigación en la parte superior de la hoja.
  • Hace referencia a la universidad/beca a la que el candidato se postula.
  • Ofrece detalles únicos acerca del candidato, no parece una carta estandarizada a la que solamente haga falta cambiar el nombre del candidato.

Ejemplo:

¿Cuántas cartas de recomendación necesito solicitar?

Esto depende de la convocatoria o proceso de admisión al que te presentes. Normalmente se exige un mínimo de 2 cartas de referencia, y raramente se piden más de 5 cartas. En muchas ocasiones, se da una horquilla con un número mínimo y máximo de cartas a enviar. Si se da el caso, intenta agotar el máximo de cartas que te dejan enviar. Infórmate en la página de la convocatoria de tu beca o universidad sobre cuál es el número mínimo y máximo de cartas de referencia.

¿Debo enviar yo mismo la carta de referencia?

Normalmente lo único que se te pide es aportar los datos de contacto de la persona que te escribirá la carta de referencia (es importante, en este sentido, aportar el correo institucional de tu profesor o profesora, normalmente acabado en .edu). Del resto se encarga la universidad o programa de becas. Normalmente estos envían un enlace único para que tu referencia pueda adjuntar el documento o escribir directamente la carta en la propia aplicación. A veces en el propio enlace hay un breve cuestionario en el que se preguntan aspectos sobre tu capacidad académica del tipo en qué porcentaje te situaría entre todos sus alumnos (top 10%, 20%, etc.), qué tipo de relación habéis mantenido (profesor, director de prácticas, etc.) o desde cuándo os conocéis.

¿Cómo sé que mis cartas de referencia han sido enviadas dentro del plazo?

Normalmente recibirás un correo notificándote del envío de las cartas de referencia, o podrás consultar directamente desde tu solicitud el estado de envío de las mismas. En la mayoría de casos, el propio sistema te permite enviar recordatorios en caso de que queden pocos días para el cierre de la convocatoria y aún no te hayan enviado la carta de referencia. Este es el correo de confirmación que recibí cada vez que uno de mis referencias enviaba su carta de referencia:

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